Explicación del sistema educativo estadounidense

Explicación del sistema educativo estadounidense

El sistema educativo estadounidense ofrece un nutrido conjunto de opciones para el estudiante extranjero. Existe tal variedad de instituciones, programas y lugares para elegir que la elección puede resultar abrumadora para los estudiantes, incluso para quienes provienen de los Estados Unidos. Al comenzar tu búsqueda de instituciones, es importante que te familiarices con el sistema educativo estadounidense. Entender el sistema te ayudará a limitar tus opciones y a desarrollar tu plan educativo.

La estructura educativa

Escuela primaria y secundaria

Antes de la educación superior, los estudiantes estadounidenses asisten a la escuela primaria y secundaria durante un total combinado de 12 años. Estos años se conocen como el período de primer grado a decimosegundo grado.

A la edad aproximada de seis años, los niños estadounidenses comienzan la escuela primaria, que comúnmente se denomina “elementary school” (escuela elemental). Asisten a esta escuela durante cinco o seis años y luego pasan a la escuela secundaria.

Las escuelas secundarias están conformadas por dos programas: el primero se denomina “middle school” o “junior high school” (escuela media) y el segundo programa es la “high school” (escuela secundaria). En la graduación de la escuela secundaria se otorga un diploma o certificado. Una vez graduados de la escuela secundaria (decimosegundo grado), los alumnos estadounidenses pueden pasar al “college” o a la universidad. Los estudios en un college o universidad se conocen como “educación superior”.

Sistema de calificaciones

Al igual que los estudiantes estadounidenses, tendrás que presentar tus expedientes académicos como parte de tu solicitud de admisión a una universidad o college. Los expedientes académicos son copias oficiales de tu trabajo académico. En los Estados Unidos esto incluye tus “grades” (calificaciones) y tu “grade point average” o GPA (promedio de calificaciones), que constituyen mediciones de tus logros académicos. Los cursos normalmente se califican utilizando porcentajes, que luego se convierten en calificaciones mediante letras.

El sistema de calificaciones y el GPA en los Estados Unidos pueden resultar confusos, especialmente para estudiantes extranjeros. La interpretación de las calificaciones tiene mucha variación. Por ejemplo, dos estudiantes que han asistido a diferentes escuelas presentan sus expedientes en la misma universidad. Ambos tienen promedios GPA de 3.5, pero uno de ellos asistió a una escuela secundaria promedio, mientras que el otro asistió a una escuela prestigiosa, con programas académicos rigurosos. La universidad podría interpretar sus promedios GPA de manera diferente dado que las dos escuelas tienen estándares radicalmente distintos.

Por lo tanto, existen algunos aspectos fundamentales para tener en cuenta:

  • Deberás averiguar el equivalente estadounidense del último nivel de educación que completaste en tu país de origen.
  • Presta especial atención a los requisitos de admisión de cada universidad y college, como así también de los programas de título individuales, que pueden tener requisitos distintos de los de la universidad.
  • Reúnete en forma regular con un asesor educativo o consejero de asesoría para asegurarte de estar cumpliendo con los requisitos.

Tu asesor educativo o consejero de asesoría podrá brindarte consejos sobre si debes o no dedicar uno o dos años adicionales para prepararte para la admisión a una universidad estadounidense. Si un estudiante extranjero ingresara a una universidad o college estadounidense antes de reunir los requisitos para asistir a la universidad en su propio país, los gobiernos y empleadores de algunos países podrían no reconocer la educación estadounidense del alumno.

Año académico

El calendario académico en general comienza en agosto o septiembre y continúa hasta mayo o junio. La mayoría de los estudiantes nuevos comienzan en otoño; por eso es una buena idea que los estudiantes internacionales también comiencen sus estudios universitarios en los Estados Unidos en esa época. Se genera mucha emoción al comienzo del año académico y los estudiantes forman muchas grandes amistades durante esta época mientras se adaptan a una nueva etapa de su vida académica. Además, muchos cursos han sido diseñados para que los estudiantes los tomen en forma secuencial, comenzando en otoño y continuando durante el año.

El año académico en muchas escuelas está compuesto por dos períodos denominados “semestres”. (Algunas escuelas utilizan un calendario de tres períodos conocido como sistema de “trimestres”.) Y aun otros dividen adicionalmente el año en el sistema trimestral de cuatro períodos, que incluye un período opcional de verano. Básicamente, si no incluimos el período de verano, el año académico se compone de dos semestres o de tres períodos trimestrales.

El sistema de educación superior de los Estados Unidos: niveles de estudio

  • Primer nivel: “undergraduate” (título de grado)

Un estudiante que asiste a un college o universidad y no ha obtenido aún un título de licenciatura está estudiando en el nivel de “undergraduate”, o título de grado. En general la obtención de un título de licenciatura demora aproximadamente cuatro años. Puedes comenzar tus estudios en busca de un título de licenciatura en un community college, o en una universidad o college de cuatro años.

Durante tus primeros dos años de estudio, generalmente deberás tomar una amplia variedad de clases en diferentes asignaturas, que se conocen comúnmente como prerrequisitos: literatura, ciencia, ciencias sociales, arte, historia, etc. Esto es para que adquieras conocimientos generales y los fundamentos de una variedad de asignaturas antes de concentrarte en un campo de estudio específico.

Muchos alumnos optan por estudiar en un community college con el objetivo de completar los primeros dos años de prerrequisitos. Obtienen un título de transferencia denominado “Associate of Arts”, o AA (Título Intermedio en Arte), y luego realizan la transferencia a una universidad o college de cuatro años.

La orientación principal, o “major” en inglés, es el campo de estudio específico en el cual se concentra tu título. Por ejemplo, si la orientación principal de una persona es el periodismo, obtendrán un título de Licenciatura (“Bachelor of Arts”) en Periodismo. Deberás tomar un determinado número de cursos en este campo a fin de cumplir los requisitos para obtener el título de tu orientación principal. Deberás elegir tu orientación principal al comienzo de tu tercer año de estudios.

Una característica muy distintiva del sistema de educación superior estadounidense es la posibilidad de cambiar tu orientación principal varias veces si así lo decides. Es extremadamente común que los estudiantes estadounidenses cambien de orientación principal en algún momento durante sus estudios de grado. Generalmente los alumnos descubren un campo distinto que disfrutan más o en el que se destacan. El sistema de educación estadounidense es muy flexible. Sin embargo, recuerda que el cambio de orientación principal puede generar un mayor número de cursos, lo cual significa más tiempo y dinero.

  • Segundo nivel: graduado en busca de un título de maestría

En la actualidad, es probable que un alumno graduado de un college o universidad que ha obtenido un título de licenciatura desee considerar seriamente la posibilidad de cursar estudios de posgrado con el objetivo de ingresar a determinadas profesiones o para progresar en su carrera laboral. Este título generalmente es obligatorio para posiciones de nivel superior en bibliotecología, ingeniería, salud del comportamiento y educación.

Además, los estudiantes internacionales provenientes de algunos países tienen únicamente permitido estudiar en el exterior en el nivel de posgrado. Deberás consultar con respecto a las credenciales necesarias para obtener un empleo en tu país antes de realizar la solicitud en una universidad de posgrado en los Estados Unidos.

Un programa de posgrado generalmente es una división de una universidad o college. Para obtener la admisión, deberás rendir el examen GRE (graduate record examination, o examen de registro de posgrado). Existen determinados programas de maestría que requieren exámenes específicos, como por ejemplo el examen LSAT para la escuela de derecho, los exámenes GRE o GMAT para la escuela de negocios y el examen MCAT para la escuela de medicina.

Los programas de posgrado que otorgan un título de maestría generalmente demoran de uno a dos años en completarse. Por ejemplo, el MBA (maestría en administración de empresas) es un programa de título extremadamente popular que demora aproximadamente dos años. Existen otros programas de maestría, como el de periodismo, que demoran tan solo un año.

La mayor parte de un programa de maestría se dedica a los estudios en el salón de clase, y el estudiante de posgrado deberá preparar un extenso documento de investigación denominado “master’s thesis” (tesis de maestría) o completar un “master’s project” (proyecto de maestría).

  • Tercer nivel: graduado en busca de un título de doctorado

Muchas escuelas de posgrado consideran la obtención de un título de maestría como el primer paso hacia la obtención de un PhD (doctorado). Sin embargo, en otras escuelas los estudiantes pueden prepararse directamente para un doctorado sin obtener además un título de maestría. La obtención de un título de PhD puede demorar tres años o más. Para los estudiantes internacionales, puede demorar hasta cinco o seis años.

Durante los primeros dos años del programa, la mayoría de los candidatos a un doctorado se inscriben en clases y seminarios. Se dedica como mínimo un año más para realizar investigación directa y redactar una tesis o disertación. Este documento deberá contener opiniones, diseños o investigaciones que no hayan sido publicadas anteriormente.

Una disertación doctoral es una discusión y un resumen de los conocimientos académicos actuales sobre un determinado tema. La mayoría de las universidades estadounidenses que otorgan doctorados también exigen que sus candidatos tengan la capacidad de leer dos idiomas extranjeros, que dediquen un período de tiempo obligatorio “en residencia”, que aprueben un examen de calificación que admite oficialmente a los candidatos al programa de PhD, y que aprueben un examen oral del mismo tema que la disertación.

Características del sistema de educación superior de los Estados Unidos

“Uno de los desafíos era la forma de inscripción a las clases y el desarrollo de un plan académico. Realmente no sabía qué estudiar porque podía elegir muchos programas. Tuve una reunión con Angela Khoo [Asesora Académica] para hablar sobre las clases que podía tomar, y luego me resultó mucho más fácil.”

Meiyun Han, de China: Enfermería en Merrit College (parte del Distrito Peralta de Community Colleges)

Entorno del salón de clase

Las clases van desde grandes conferencias con varios cientos de estudiantes hasta clases y seminarios más pequeños (clases de discusión) con un número reducido de estudiantes. La atmósfera del salón de clase en las universidades estadounidenses es muy dinámica. Se espera que compartas tus opiniones, defiendas tus argumentos, participes en las conversaciones en clase y dictes presentaciones. Para los estudiantes internacionales, este es uno de los aspectos más sorprendentes del sistema educativo estadounidense.

Cada semana los profesores generalmente asignan libros de texto y otros materiales de lectura. Se espera que te mantengas al día con respecto a los materiales de lectura obligatorios y a las tareas para que puedas participar en las conversaciones en clase y comprendas las conferencias. Existen determinados programas de título que también exigen que los estudiantes dediquen tiempo a tareas en el laboratorio.

Los profesores otorgan calificaciones para cada estudiante inscrito en el curso. Las calificaciones generalmente se determinan de la siguiente manera:

  • Cada profesor tendrá un conjunto único de requisitos de participación en clase, pero se espera que los estudiantes participen en las conversaciones en clase, especialmente en las clases de seminarios. Esto generalmente constituye un factor muy importante para determinar la calificación de un alumno.
  • Se realiza un examen de mitad de período generalmente durante horarios de clase.
  • Deberán presentarse su para evaluación una o más monografías de investigación o del período, o informes de laboratorio.
  • Se realizan posibles exámenes o cuestionarios breves. En ocasiones los profesores llevan a cabo un “examen sorpresa” no anunciado. Esto no cuenta demasiado para determinar la calificación, pero tiene el propósito de inspirar a los alumnos a mantenerse al día con sus tareas y a asistir a clase.
  • Se realizará un examen final después de la última reunión de clase.

Créditos

Cada curso tiene un valor de un determinado número de “credits” (créditos) o “credit hours” (horas de crédito). Este número es aproximadamente igual al número de horas semanales que el estudiante asiste a clase para dicho curso. En general un curso tiene un valor de tres a cinco créditos.

En la mayoría de las escuelas un programa de tiempo completo comprende de 12 a 15 horas de crédito (cuatro o cinco cursos por período académico) y el alumno debe alcanzar un determinado número de créditos para poder graduarse. Se espera que los estudiantes extranjeros se inscriban en un programa de tiempo completo durante cada período.

Transferencias

Si un estudiante cambia de universidad antes de finalizar un título, generalmente puede utilizar la mayoría de los créditos acumulados en la escuela anterior para completar un título en la nueva universidad. Esto significa que el estudiante puede transferirse a otra universidad e igualmente graduarse dentro de un plazo de tiempo razonable.

Tipos de educación superior en Estados Unidos

1. College o universidad estatal

Una escuela estatal es financiada y administrada por un gobierno estatal o local. Cada uno de los 50 estados de EE. UU. opera como mínimo una universidad estatal y posiblemente varios colleges estatales. Muchas de estas instituciones universitarias públicas llevan el nombre del estado, o concretamente la palabra “State” (estado) en sus nombres: por ejemplo, Washington State University (Universidad del Estado de Washington) y la University of Michigan (Universidad de Michigan).

2. College privado o universidad privada

Estas escuelas están administradas en forma privada, sin participación de una entidad de gobierno. Las matrículas en general son más costosas que en las instituciones estatales. Con frecuencia, las universidades y los colleges privados estadounidenses son más pequeños que las instituciones públicas.

Las universidades y colleges con afiliaciones religiosas son instituciones privadas. Casi todas estas instituciones aceptan estudiantes de todas las religiones y creencias. Sin embargo, existe un porcentaje de instituciones que prefieren admitir a aquellos alumnos que poseen creencias religiosas similares a las creencias sobre las cuales fue fundada la institución.

3. Community College

Los community colleges son instituciones de dos años que otorgan títulos intermedios (transferibles) y también certificaciones. Existen numerosos tipos de títulos intermedios, pero el factor diferenciador más importante es el hecho de que el título sea o no transferible. Generalmente existen dos trayectorias principales del título: una para transferencia académica y la otra para preparar a los alumnos para su ingreso directo a la fuerza laboral. Los títulos de transferencia universitaria generalmente son “associate of arts” (título intermedio en humanidades) o “associate of science” (título intermedio en ciencias). Los títulos que normalmente no son transferibles son los de “associate of applied science” (título intermedio en ciencias aplicadas) y los “certificates of completion” (certificados de cumplimiento).

Los graduados de un community college generalmente realizan la transferencia a colleges o universidades de cuatro años para finalizar sus títulos. Dado que pueden transferir los créditos que acumularon durante su asistencia al community college, pueden completar el programa de su título de licenciatura en un plazo adicional de dos o más años. Muchos también ofrecen programas de inglés como segundo idioma (ESL, por sus siglas en inglés) o de inglés intensivo, que preparan a los estudiantes para cursos de nivel universitario.

Si no tienes planeado obtener un título superior al de título intermedio, deberás averiguar si un título intermedio puede otorgarte la calificación para un empleo en tu país de origen.

4. “Institute of technology” (instituto de tecnología)

Un instituto de tecnología es una institución que ofrece como mínimo cuatro años de estudios en ciencia y tecnología. Algunos tienen programas de posgrado, mientras que otros ofrecen cursos de corto plazo.

SUSA_img_200x55.jpg
Descarga nuestras revistas Study in the USA ®

“Me gusta la flexibilidad de los horarios, lo divertido de las clases y la variedad de actividades en las que puedo participar.”

Xujie Zhao, de China: Redes de Computación en Wentworth Institute of Technology

Show More